Le saphir

En grec ancien, sappheiros signifie pierre bleue. Il est vrai que ce sont les saphirs de cette couleur qui sont les plus connus mais il existe toute une variété de pierres précieuses différentes, qui peuvent être rose, verte, violette, orange ou même incolore.
Le saphir bleu a fait rêver des générations entières et est certainement aujourd'hui l'une des gemmes les plus fascinantes utilisées en bijouterie : sa couleur, qui n'est pas sans rappeler le bleu du ciel ou la transparence de l'azur, en fait l'emblème du monde divin et de l'immortalité. C'est la pierre de naissance des natifs du mois de septembre. Le saphir est également utilisé pour célébrer vos noces de mariage.

Provenance des saphirs

On trouve des saphirs bleus dans de nombreux pays. Ainsi, on le sait peu, mais les États-Unis et le Canada possèdent quelques gisements où l'on peut trouver le précieux corindon. Toutefois, c'est essentiellement dans les zones tropicales humides que la gemme est la plus présente à l'état natif. On la trouve principalement en Birmanie, au Sri Lanka et à Madagascar mais aussi en Inde, en Chine, au Brésil, en Thaïlande et dans certains pays africains.
Les saphirs bleus les plus réputés viennent du Cachemire et de la région de Ceylan. Les gemmes provenant du Cachemire sont d'un bleu absolument unique, dont la teinte tire très légèrement sur le violet. Les saphirs de Ceylan (aujourd’hui appelé Sri Lanka) sont quant à eux d’un bleu éclatant, on dit qu’ils ont beaucoup de “vie”.

Caractéristiques des saphirs

Le carat

Depuis le début du XXème siècle, l’unité de mesure du poids des pierres précieuses est le carat. Un saphir de 1 carat pèse 0.20 gramme et ainsi 1 gramme donne 5 carats de saphir. Le poids en carat d’un saphir est une mesure très précise qui déterminera son prix : plus une pierre sera lourde en carat, plus son prix sera élevé (à qualité égale). Le saphir a une densité qui se situe dans la moyenne, elle varie de 3.95 à 4.03. Ainsi, en comparaison avec une émeraude qui a une densité bien plus faible, le saphir aura l’air à poids égal, plus petit.
Attention cependant, il ne faut pas confondre cette mesure avec le carat d’or, unité utilisée pour définir la pureté du précieux métal.

La couleur d'un saphir

Le second critère est la couleur de la gemme. On prend en compte les critères de teinte (couleur), de saturation (intensité) et de valeur (brillance). La couleur d’un saphir peut varier du bleu pastel légèrement grisé, au bleu profond teinté de violet. Ce critère est subjectif, mais généralement les tonalités intenses sont les plus recherchées. Cependant, les saphirs bleus clair ont souvent une brillance qui est rarement trouvée dans les pierres plus sombres.

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Les tailles et formes de saphirs

Le saphir étant une gemme solide, il est possible de la tailler selon la forme désirée : poire, ovale, rond, rectangle, coeur… Laissez parler votre imagination !
Comme pour le diamant, le lapidaire taillera la gemme à facettes en prenant soin de respecter certaines proportions afin de faire ressortir le bleu plus éclatant et lumineux possible. Ainsi, la table doit être perpendiculaire à l’axe optique de la gemme afin que la lumière joue sur la couleur.

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La pureté

Le saphir contient des oxydes métalliques, principalement de l'aluminium qui lui donne sa couleur bleue. A l'état naturel, il peut comporter de légères impuretés et présenter une teinte laiteuse et sans éclat qui sera corrigée grâce à un traitement de la gemme. Le saphir conserve cependant de légères inclusions, qui ne nuisent en rien à son éclat et qui peuvent être utilisées par les spécialistes pour identifier la provenance des pierres précieuses. Ces petites impuretés peuvent en effet révéler les caractéristiques chimiques des sols dans lesquels la gemme a été trouvée, ce qui permet d'identifier son origine et ainsi de déterminer sa valeur.

Les traitements

On peut traiter le saphir afin de lui rendre tout son éclat bleu. Le procédé consiste à faire chauffer la gemme à l’état brut dans un four à 1300 degrés afin de faire recristalliser les inclusions qui deviendront ainsi moins visibles. Les saphirs chauffés restent des saphirs naturels, et cette technique admise par l’ensemble des diamantaires est mentionnée sur leur certificat.
Il existe également des traitements à base d’huile ou de résine, mais ils transforment et modifient la pierre, la rendant ainsi synthétique. Ces techniques ne sont quant à elles pas autorisées.

Prix et marché du saphir

Le prix du saphir varie de 300 à 2000 euros le carat en moyenne en fonction de sa qualité et de sa provenance. Mais les saphirs de la région du Cachemire, d'une qualité exceptionnelle et d'un poids conséquent peuvent atteindre des sommets avec des prix allant jusqu'à plus de 15000 euros le carat. Le plus gros saphir connu est l’Etoile des Indes (563,35 carats). Découverte au XVIIIe siècle au Sri Lanka, la précieuse gemme est désormais conservée au Musée d’histoire naturelle de New York.

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